【わたらせ渓谷鐵道】マイレール意識だけでは残せない?「わ鐵」を支える官民の取り組み

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わたらせ渓谷鉄道の大間々駅 三セク
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わたらせ渓谷鐵道は、群馬県の桐生と栃木県の間藤をつなぐ約44kmの第三セクター鉄道です。社名の通り、渡良瀬川に沿って山間を蛇行しながら走り、自然を身近に感じられることから観光客に人気のある路線でもあります。

沿線自治体では、「わたらせ渓谷鐵道連絡協議会」を設置し、観光誘客をはじめ利用促進への取り組みをおこなっています。協議会の設置経緯や取り組みについて紹介しましょう。

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わたらせ渓谷鐵道の線区データ

協議対象の区間わたらせ渓谷線 桐生~間藤(44.1km)
輸送密度(1989年→2019年)828→375
増減率-55%
赤字額(2019年)1億6,274万円
※輸送密度および増減率は、わたらせ渓谷鐵道が発足した1989年と、コロナ禍前の2019年を比較しています。
※赤字額は、コロナ禍前の2019年のデータを使用しています。

協議会参加団体

桐生市、みどり市、日光市、わたらせ渓谷鐵道

わたらせ渓谷鉄道と沿線自治体

わたらせ渓谷鐵道連絡協議会の設置までの経緯

わたらせ渓谷鐵道は、1989年にJR足尾線を継承して開業します。

国鉄時代末期、沿線自治体は特定地方交通線に指定された足尾線の廃止を防ごうと、「国鉄足尾線存続期成同盟会」を結成。駅前に無料駐車場を設置したりフィーダーバスを運行したりと、利用促進に関するさまざまな取り組みをおこなってきました。

その結果、バス転換の除外条件のひとつ「ピーク時の乗客が一方向1時間あたり1,000人を超える」を満たすまで利用者は増加。これにより足尾線はJR東日本が継承し、2年間の運行が決定します。

とはいえ、2年後には再び廃止議論が持ち上がるかもしれません。そこで沿線自治体は、足尾線を守るために第三セクターへの転換を決断。2年後の1989年に、わたらせ渓谷鐵道として開業します。開業にあわせて、沿線自治体が組織した期成同盟会を「わたらせ渓谷鐵道連絡協議会」に変更し、現在に至ります。

マイレール意識だけで、わたらせ渓谷鐵道は残せない?

国鉄末期におこなった存続運動は、沿線住民のマイレール意識を高める契機にもなりました。国鉄末期には年間60万人程度だった利用客数は、わたらせ渓谷鐵道に移行した初年度には約94万人にまで増加。その後も増え続け、1994年には106万人を超えました。

しかし、1995年から利用者は減少に転じます。少子化・過疎化の影響が表れてきたことにくわえ、沿線住民のマイレール意識低下も一因と考えられるでしょう。

このころから、わたらせ渓谷鐵道は観光利用を意識した施策へとシフトしていきます。1998年にはトロッコ列車の運行を、また2001年にはお座敷列車の運行を始めます。それでも利用者の減少に歯止めがかからず、2003年には約69万人にまで減少してしまいました。

沿線自治体も、わたらせ渓谷鐵道連絡協議会のなかで利用促進に関するアイデアを検討します。2005年には「わたらせ夢切符」を協議会が提案。これは、年間フリーパスの乗車券で、しかも家族4人まで使えるという点がウリです。しかし、実際に発売すると販売実績は低迷。想定の5分1にあたる約4,000枚しか売れず、わずか1年で発売中止となります。

こうしたなか、沿線住民も「マイレール意識を高めよう」と動き始めます。2006年には市民活動団体として「わたらせ渓谷鐵道市民協議会」が設立。イベントの企画や観光客への案内、美化活動などを通じて、わたらせ渓谷鐵道を応援しようと組織された団体です。

自治体の協議会と沿線住民による協議会。これらが連携することで、官民一体となった「わたらせ渓谷鐵道の再生」に向けた取り組みが始まったのです。

わたらせ渓谷鐵道のこれまでの取り組み

わたらせ渓谷鐵道や各協議会が取り組んでいる利用促進策について、その一部を紹介します。

  • 観光列車(トロッコ列車)の導入
  • 地元の子どもたちが参加する清掃活動(ピカピカ大作成)
  • 各種イベントの実施(スタンプラリー、イルミネーションツアーなど)
  • 旧型車両の復元・展示
  • 散策マップ等の作成
  • ボランティア駅長(ふるさと駅長)による駅周辺の活性化
  • 行政主催の沿線観光キャラバン
  • レストラン・駅弁事業

…など

市民団体が組織する「わたらせ渓谷鐵道市民協議会」をはじめ、沿線住民が積極的に取り組みをサポートしている点が特徴といえます。

市民協議会では、沿線イベントに鉄道で訪れる観光客の案内や誘導に協力したり、トロッコ列車の清掃イベント「ピカピカ大作戦」を実施したり、全駅イルミネーション点灯事業に協力したりと、さまざまな事業に協力しています。

また、「ふるさと駅長」というボランティア駅長も、観光客の案内や駅の清掃・美化活動に取り組むサポーターです。

レストラン・駅弁事業も、利用促進に一助となっています。わたらせ渓谷鐵道では、神戸駅の構内で列車レストラン「清流」を運営するほか、地産地消にこだわった駅弁も販売しています。駅弁は、東京都内の百貨店の催事にも出店。テレビなどのメディアで取り上げられたこともあり、催事中の1週間で5,400個も販売(2010年京王百貨店「有名駅弁と全国うまいもの大会」)。さらに、駅弁を求めて観光客が増え2012年の冬季には乗降客が12%も増加したそうです。

このように、イベントを効果的に活用することも利用者の増加につながる施策でしょう。

参考URL

鉄道統計年報
https://www.mlit.go.jp/tetudo/tetudo_tk2_000053.html

地域鉄道の再生・活性化モデル事業の検討調査
https://www.mlit.go.jp/common/001064373.pdf

わたらせ渓谷鐵道とその沿線地域の変遷にみる諸問題と考察(高崎経済大学論集)
http://www1.tcue.ac.jp/home1/k-gakkai/ronsyuu/ronsyuukeisai/51_3.1/oshima.pdf

わたらせ渓谷鐵道市民協議会(みどり市)
https://www.city.midori.gunma.jp/www/contents/1580367323923/simple/watarasekeikoku-siminkyo.pdf

わ鐵を支える人々(わたらせ渓谷鐵道)
https://www.watetsu.com/sightseeing/supporter.php